dimarts, 19 de juny de 2018

Mesures d’intel·ligència i prediccions d’èxit

A la universitat de Stanford, als anys seixanta, el psicòleg Walter Mischel va dur a terme el famós “test del marshmallow” que mesurava la capacitat d’entendre el concepte de gratificació ajornada, o ser capaç de resistir la temptació per obtenir un benefici major a mig termini. Va agafar nens d’entre quatre i sis anys i els va oferir una llaminadura (normalment un núvol de sucre). Si aguantaven quinze minuts sense menjar-se-la, se’ls retribuïa doblant-ne la dosi. La majoria de subjectes eren capaços d’esperar per poder rebre dos marshmallows, tot i que els costava controlar-se. Això demostra que els humans, des de molt aviat, entenem que una recompensa immediata no és sempre la millor opció i podem optar per ignorar-la, una cosa que va en contra dels instints animals més bàsics.

Més interessants encara van ser estudis posteriors, fets pel mateix Mischel i altres científics als anys 90, en els quals relacionaven la capacitat d’aguantar un temps determinat sense menjar-se la llaminadura amb l’èxit social que tindria la persona. Segons aquests articles, els nens que podien d’esperar més estona el premi gros es convertien en adolescents amb menys problemes de comportament i més capacitat d’aconseguir els seus objectius. 

Això té una implicació interessant: seria una manera indirecta de mesurar l’impacte de les capacitats intel·lectuals infantils amb la posició adulta en l’escala socioeconòmica. Tenint en compte com és de difícil quantificar aquests factors (una crítica habitual és que els tests d’intel·ligència només mesuren com ets de bo resolent tests d’intel·ligència, no com t’anirà a la vida), la prova del marshmallow seria una eina força única. Però un article publicat fa unes setmanes per científics de la New York University ha rebaixat aquestes correlacions, després d’intentar ampliar els estudis de Mischel i veure que la relació entre la força de voluntat dels nens i el seu futur no era tan forta com es pensava. Altres elements relacionats amb la intel·ligència, a part de l’autocontrol, també jugarien un paper clau en el triomf. 

Una manera diferent d’estudiar-ho podria ser mirar l’organització neuronal de les criatures. Un estudi recent diu que les persones més intel·ligents tenen uns circuits cerebrals més ben organitzats, cosa que els permet processar la informació d’una manera més eficient i usant menys recursos. És a dir, les imatges mostren que el seus cervells tenen menys densitat de connexions entre neurones i treballen menys, al contrari del que podria semblar lògic. Si es confirma, podríem usar tècniques per mesurar l’arborització dendrítica a la substància grisa, que seria una aproximació més acurada i objectiva a l’elusiu quocient intel·lectual. Amb aquestes dades, i un cop controlat l’impacte de l’entorn, potser sí que podríem comprovar si una major capacitat mental dels nens té un vincle directe amb l’èxit futur, com suggerien les conclusions de Mischel.

Els estudis de l’impacte de la intel·ligència són apassionants però complexes, i caldrà molta cura per assegurar-nos que són correctes i evitar que es malinterpretin. Ja ha passat altres vegades. Sense anar més lluny, fa poc vaig veure a Twitter que algú citava un fragment d’unes declaracions meves per justificar que “els negres eren menys llestos”. El que havia dit, que naturalment no té res a veure, és que hi ha poca recerca en el camp de les diferències intel·lectuals i les races, però no perquè s’intentés amagar cap dada políticament incorrecta, sinó sobretot per la dificultat per definir tots dos conceptes. Si ja costa mesurar la intel·ligència aïllada de factors socioeconòmics, encara és més complicat parlar de races, un terme antiquat que es basa principalment en el color de la pell, i que té poc sentit ara que sabem que els grups ètnics, definits per similituds genètiques més que no d’aparença, són nombrosos i de marges molt difuminats.

És precisament per això que treballs com els de Mischel són polèmics i molts científics prefereixen no aprofundir-hi: hi ha massa paràmetres que poden distorsionar les conclusions i massa gent esperant qualsevol bri d’informació que els permeti aferrar-se a algun ideal retrògrad. Però tot i això, seria important esbrinar, a nivell global, quin percentatge del nostre destí està determinat per les cartes que ens donen els gens i quin per l’entorn. Sobre els primers hi tenim poc a dir, però podem incidir molt sobre les condicions que permeten nodrir intel·lectualment un infant per poder assegurar-li un futur millor.

[Publicat a El Periódico, 16/6/18]

dissabte, 16 de juny de 2018

Una mica de ciència pel cap de setmana


Per anar llegint o escoltant a l'hora de la migdiada... Aquí una entrevista que em van fer al diari Segre i després un parell de ràdios: aquí parlo de tatuatges electrònics que ens poden acostar als cíborgs i aquí de com els humans encara evolucionem (i ens podríem convertir en amfibis!). Bon cap de setmana a tots.

dimecres, 6 de juny de 2018

Ja a les llibreries: Rescat a Katxatxof


Acaba de publicar-se el darrer volum de la col·lecció Sóc un animal, que he fet amb el Lluís Llort, amb fantàstics dibuixos del Sergi Càmara. L'arc que teníem pensat arriba a la fi amb el quart llibre, Rescat a Katxatxof. Ens ho hem passat molt bé escrivint aquestes històries esbojarrades d'un nen que es converteix en animals, amb tots els seus amics i enemics ficant-hi cullerada... tant que els trobarem molt a faltar! Ha sigut la meva primera sèrie per aquesta franja d'edat i l'experiència ha sigut enriquidora, o sigui que no descarteu que en vinguin més en el futur... Si teniu a prop nanos d'entre set i deu anys, penseu en el Sóc un animal quan s'acosti el sant o l'aniversari. Us ho agraïran. 

dimarts, 29 de maig de 2018

Ressenya: Permagel

Ha sigut un dels "llibres revelació" de la temporada, així que li havia de fer un cop d'ull. I val la pena, ja us ho dic per començar: les seves virtuts superen en escreix els defectes.

Permagel d'Eva Baltasar m'ha recordat una mica Més o menys jo (que també era un llibre amb una veu força particular carregada de poesia) però amb més realisme. Es tracta d'una sèrie d'episodis de la vida d'una dona, narrats en primera persona i de forma desordenada, que tracten temes com el sexe, l'amor i el suïcidi. No és tan tràgic com sona, al contrari: té un humor de fons, a vegades fi, a vegades gruixut, que compensa molt bé el dramatisme d'algunes situacions. Hi ha moments absolutament brillants (l'escena a la banyera és la primera que em ve al cap), i un dels seus principals alicients és una prosa directa i sincera però a la vegada carregada d'imatges molt potents (més pròpies potser de la poesia). El ritme, tot i ser caòtic, es manté bé i t'arrossega fins al final amb rapidesa, sense que en cap moment el llibre es faci dens.

Inconvenients? Primer, les puntes. Les primeres planes em van semblar disperses i gairebé em fan abandonar el llibre. No són per res representatives del que ve després. I el final és massa abrupte i disneyficat pel to del llibre (tot i que la recta final a l'hospital és apoteòsica). Segon, els altibaixos en el to: l'autora no s'ha preocupat de mantenir el mateix nivell d'intensitat lèxica i càrrega poètica a tot el llibre, i així tenim fragments que fàcilment podrien estar entre el millor que s'ha escrit aquest any en català, al costat de planes que semblen tretes d'un blog d'una adolescent mandrosa. Aquests són els dos problemes objectius que li he trobat. El darrer és purament subjectiu: el llibre funciona més com una successió de contes curts amb la mateixa protagonista que no una novel·la, i per mi això li resta profunditat. Trobo que una novel·la, globalment, ha de voler dir alguna cosa, per ser així més que la suma de les seves parts (els capítols). A Permagel li he trobat a faltar una direcció, una idea, cosa que es combina amb al que a vegades sembla unes ganes de voler explicar massa coses massa diferents. Però això és simplement una qüestió de gustos.

Aquests sotracs, d'altra banda molt habituals a les primeres novel·les i fàcilment solucionables amb una mica més d'edició, no resten mèrit al llibre, que s'ha de veure també com la irrupció d'una autora amb moltes possibilitats que caldrà continuar llegint. És una novel·la recomanable, dura i lleugera a la vegada, que no diu res especial però en el fons diu molt. Només per haver aconseguit aquestes equilibris aparentment impossibles ja cal aplaudir l'autora (i l'editora que l'ha descobert) amb entusiasme.

dilluns, 21 de maig de 2018

Som informació

La informació és poder. No cal explicar-ho gaire, això tothom ho té clar. Però potser no tots ens adonem que la biologia també és informació. De la mateixa manera que qualsevol ordinador té el seu software, el “hardware” biològic depèn d’una sèrie d’instruccions emmagatzemades en un substrat físic, susceptibles de ser llegides quan sigui necessari. Parlo, naturalment, del genoma.

Gràcies als grans avenços en les màquines que llegeixen ADN, actualment estem generant incomptables terabits de dades biològiques a preus assequibles, i els guardem en bancs, molts d’ells d’accés públic, que poden o no estar anonimitzats. Els científics els usem constantment, i això ens permet anar més ràpid en les nostres investigacions, per exemple a l’hora de dissenyar nous tractaments per una malaltia com el càncer. Fa unes setmanes vam veure’n un ús sorprenent. La policia dels Estats Units va atrapar un sospitós de ser el Golden State Killer, l’assassí que havia terroritzat Califòrnia durant els anys 70 i 80, gràcies a un banc que contenia informació genètica no d’ell sinó d’un familiar proper. Encara que siguem curosos amb les nostres dades, els parents poden revelar involuntàriament qui som, on hem estat o què hem fet. Són males notícies per als criminals.

Ara, no costa gaire imaginar que aquesta tecnologia en mans d’un estat autoritari que persegueixi i empresoni els dissidents o vulgui limitar la llibertat d’expressió podria tenir uns usos terribles. Només cal recordar l’ominós programa de “ciutadania per punts” que està implementant la Xina a cops de videovigilància i reconeixement facial. Si a sobre poguessin afegir una dimensió genètica a tot aquest control, les possibilitats d’escapar l’absolutisme d’un govern que es creu amb el dret de dictar què han de pensar els seus ciutadans serien mínimes.

Però les coses es poden complicar encara més. Fins als anys 70 del segle passat, el software biològic estava guardat en el que es veia com una memòria ROM, la que es pot llegir però no canviar. L’arribada de les tecnologies d’ADN recombinant van revolucionar aquesta idea i, a partir de llavors, hem anat perfeccionant les eines que ens permeten modificar i reescriure la informació genètica. La culminació ha sigut el descobriment del mètode anomenat CRISPR/Cas9, que permet una edició barata i molt efectiva del genoma de pràcticament qualsevol ésser viu, fins i tot dels humans.

Inspirats per aquests fabulosos instruments, un grup de científics va proposar fa poc “escriure” tot un genoma humà partint de zero. No estem parlant de retallar i enganxar trossos de text, sinó d’agafar la ploma i redactar una novel·la sencera sobre uns fulls en blanc. Una cosa semblant s’havia aconseguit ja amb un bacteri, que es va anomenar el primer organisme sintètic tot i que això no és ben bé exacte, el que assenyalava el camí a seguir. Però el genoma humà és molt més complex. Tant, que uns mesos després d’anunciar el projecte, van admetre que era massa ambiciós i van abandonar l’objectiu. De moment.

D’aquí uns anys els problemes tècnics s’hauran superat, i podrem construir un genoma peça a peça, el primer pas per crear un humà sintètic: si transferíssim aquesta informació a un òvul i l’estimuléssim adequadament, podria generar un embrió i així acabaria naixent un nen que hauria estat totalment dissenyat al laboratori. Dit d’una altra manera, aprofitant el hardware que ens dona la natura (un òvul, un úter), podríem escriure noves peces de software (un genoma) per reinterpretar la vida. Si sumem això al que comentàvem sobre els bancs de dades, res no ens impediria reproduir una seqüència antiga. És a dir, si la gent continua compartint públicament la seqüència del seu ADN, algú podria trobar-se algun dia pel carrer un clon seu (o del seu pare, o del seu avi), generat en un laboratori a qualsevol racó de món amb accés a internet.

La informació, com la ciència i la tecnologia, no té credo ni color. No és bona ni dolenta. El seu impacte depèn de l’ús que li donem. Limitar-ne l’accés s’ha demostrat que no és efectiu (a l’era de la globalització rampant, les dades sempre troben la manera de filtrar-se), per això cal centrar-se en regular com s’utilitza. El fet que sapiguem que els éssers vius també som informació planteja una sèrie d’alternatives amb implicacions ètiques i socials molt profundes. Les distòpies que hem llegit i vist al cinema estan cada cop més properes i depèn de nosaltres evitar que s’imposin al possible món feliç que podríem modelar amb l’ajut de la ciència.

[Publicat a El Periódico, 19/05/18]

divendres, 11 de maig de 2018

Ressenya: La novel·la de Sant Jordi


Per Sant Jordi es publiqeun tota mena de llibres, i això és bo. Com a lector (i com a escriptor, ja ho sabeu) m'agrada tastar coses diferents, per això no és estrany que salti sense remordiments d'un assaig sobre monstres a aquesta comèdia esbojarrada i metaliterària que ha parit en Màrius Serra.

La novel·la de Sant Jordi és un entreteniment ben trenat. A aquestes alçades no crec que calgui recordar que en Màrius Serra és un escriptor amb ofici i qualitat, amb un gran domini del llenguatge (que és la seva eina de treball, en més d'un sentit) però també dels tempos narratius. Aquí ha volgut fer una història negra divertida amb una premissa senzilla però eficaç (algú mata escriptors el dia de Sant Jordi) que dóna peu a un munt de bromes sobre el món literari català, plagades d'autoreferències i jocs de paraules. Pels qui hi tenim un peu a dins, la novel·la té una gràcia especial, perquè hi reconeixem una colla de personatges del ram amagats rere pseudònims (o no) i una sèrie de situacions típiques de cada Sant Jordi. I pels qui ho veieu normalment des de l'altra banda, és una finestra a un món ben curiós que sol quedar amagat.

A part d'aquesta funció de crònica social i lúdica del mundillo, el llibre funciona bé com a misteri, amb els possibles culpables, els investigadors, les víctimes i tots els elements que un s'espera d'una novel·la negra estil Agatha Christie, tot ben regat amb molt d'humor. És un llibre lleuger que et fa passar una bona estona, però també té una dosi de mala bava amagada, que a mi m'ha divertit molt i que vaig devorar ràpidament (en quatre sessions de lectura familiar com la que veieu a la foto).

dimarts, 8 de maig de 2018

Ressenya: Mary Shelley. Ara i aquí.

Com cada Sant Jordi, hi ha hagut un munt de novetats interessants i he aprofitat per omplir la bossa. Miraré de ressenyar-ne algunes al llarg de les properes setmanes, per si algú busca idees.

Començo amb aquest assaig que un dels meus coautors, en Ricard Ruiz Garzón, ha fet sobre Mary Shelley i el seu monstre. El tema de Frankenstein i la seva creació sempre m'ha apassionat, i m'agrada com escriu en Ricard, com he comentat altres vegades, per això aquí anava sobre segur. I sí, el llibre m'ha agradat.

La col·lecció Ara i aquí d'Angle és un invent força únic. Si més no, no em sona que s'estigui fent res semblant enlloc. La premissa és que cada autor fa una mena de biografia del personatge que ha escollit, però amb tota llibertat i de manera tant heterodoxa com vulgui. Jo mateix hi vaig participar fa no gaire amb Ramón y Cajal, que era també una autobiografia encoberta i un assaig sobre la ciència i la cultura en la societat.

En Ricard també ha jugat a tres bandes (o més) en aquest llibre sobre Shelley. Per un costat, hi surten les dades biogràfiques essencials de l'escriptora, que va tenir una vida força moguda i, per qui no la conegui, ja justifica el llibre. Però hi ha més dimensions, perquè és també una anàlisi de diversos monstres literaris famosos, relacionats tots ells d'alguna manera amb Frankenstein, un recorregut per mites i llegendes clàsssiques des del Gòlem a Grendel. I com vaig fer jo mateix, en Ricard afegeix elements propis a la barreja, integrant aquests elements en la seva biografia i aprofitant per tractar temes tan diversos com el feminisme i el poliamor. En Ricard és un erudit i es nota que d'aquestes cosesen sap molt, però el llibre no es llegeix com un assaig per a iniciats sinó gairebé com una novel·la romàntica, amena i ben escrita. Jo m'ho he passat molt bé, i si us interessen aquests temes segur que a vosaltres també us agradarà.

Acabo amb un selfi que m'havia quedat penjat del recull de Sant Jordi: el dels tres autors (de moment) de la col·lecció Ara i Aquí. D'esquerra a dreta, Ricard "Mary Shelley" Ruiz Garzón, Salvador "Ramón y Cajal" Macip, un extintor i Albert "Ramon Llull" Pijuan. L'editora em va assegurar que la col·lecció tindrà continuació (ja hi ha dos llibres en fase de producció), cosa que per mi és una gran notícia, perquè disfruto molt amb aquest format (llegint-lo i escrivint-lo!).


divendres, 4 de maig de 2018

I una mica de ciència...

Ja feia uns quants dies que no us penjava coses de ciència, així que aquí van les darreres col·laboracions.

Al Balcó de la SER vaig parlar de si les neurones es renoven o no, de com alterar els cicles de la son pot fer que acumulem més greix i de com usar les bases de dades genètiques per caçar criminals.

Per altra banda, a l'ARA vaig parlar de com la restricció calòrica sembla que també té efectes en humans, després de demostrar-se que que allarga la vida a molts animals al laboratori. Si és la manera de viure més o no encara s'ha de veure, però alguna cosa sembla que fa. I també vaig publicar un article sobre el famós experiment de Galileu, el de les boles a la torre de Pisa, actualitzat ara en un satèl·lit.

Acabo amb lentrevista que em van fer a Lleida TV, on vam parlar de càncer i moltes altres coses (a partir del minut 6:30):
   

dilluns, 30 d’abril de 2018

Els selfis de Sant Jordi, edició 2018

Què, com va anar el Sant Jordi? Vau rebre/donar molts llibres, roses i petons? Com he fet altres vegades (per exemple aquí, i aquí), us resumeixo la meva experiència amb uns quants selfis (i fotos de grup) que em vaig fer amb altra gent del ram aprofitant la meva visita a Barcelona (i rodalies).


El primer és amb en Daniel Closa, el coautor del llibre que presentava (recomanat per Vilaweb aquí i per El Punt/Avui aquí), i el Sergi Vicente, periodista que s'estrenava com a autor de Sant Jordi. Estem enfilats a la tarima del Palau de la Virreina, on es feia la foto dels autors durant l'esmorzar (que veureu a sota), i de fons es veuen tots els periodistes i polítics, que sumats deurien ser més que els escriptors que érem allà...


Entre els amics que em vaig trobar a l'esmorzar hi havia la sempre somrient Anna Maria Villalonga, escriptora negrota i comissària de l'any Pedrolo, que està fent una feina fantàstica recuperant i promocionant l'obra d'un autor que admiro molt. Aquí podeu llegir la crònica de l'esmorzar publicada a l'Illa dels llibres, amb algun comentari escatològic meu. I aquí en Joan Safont menciona com ens vam desvirtualitzar allà mateix.


Una mica més tard, i anant cap a la primera parada a signar, vaig tenir temps de parar a saludar els amics de les Males Herbes, i vaig tenir la sort d'ensopegar amb una de les autores de la casa, la Carme Torras, que fa temps que conec i segueixo. I d'aquesta manera improvisada, em vaig poder emportar a casa el seu darrer llibre signat.


Aquí estem ja treballant en Daniel i jo a la Rambla, amb l'editora de Cossetània al mig, la principal responsable que acabéssim fent el llibre després de fer-ne broma al Facebook.


També al bell mig de la Rambla em vaig trobar amb la Laura Borràs, diputada i ex-directora de la ILC, abillada amb un bonic vestit groc que enviava un missatge molt clar a tothom que el volgués escoltar.


A una de les parades (on vaig fer una pausa de llibre científic per signar la trilogia del Sóc un animal a un munt de nanos, de bracet d'en Lluís Llort) em vaig trobar els germans Simó, autors de La iaia embolica la troca, i uns dels coneguts que he pogut desvirtualitzar per fi al llarg d'aquests dies.


L'última sessió del dia va ser a la parada d'un centre comercial, on desentonàvem molt al costat de tres youtubers poetes (o una cosa així, segons ens van explicar) que tenien llargues cues d'adolescents embadalides esperant que els signessin el llibre. A nosaltres, en canvi, ens venien a veure científics barbuts com el de la foto.


I ara unes fotos de grup. A la parada tècnica per dinar ens vam reunir els autors que signàvem per Cossetània, Angle i Eumo que, junt amb els editors, vam fer aquesta relaxada foto de família. Si mireu bé hi podreu veure, entre altres cares conegudes, la Roser Capdevila (amb una de les seves bessones) i el Miquel de Palol en una posició ben còmoda.


Aquesta és la foto oficial de grup a la Virreina (una d'elles, perquè se'n va haver de fer una segona perquè no hi cabíem tots). Poder jugar a "on és Wally" (si heu estat atents a la meva indumentària em localitzareu ràpid) però us serà més fàcil trobar polítics (que acaparen les primeres files) que no pas escriptors (alguns d'ells minúsculs al galliner).


I després d'anar amunt i avall tot el dia, res millor que un sopar relaxat amb alguns dels companys d'agència, entre ells (el primer a al dreta), un dels triomfadors a les llistes del dia.


Acabo amb aquesta foto, que és d'uns dies després, de la meva visita a Lleida, perquè em fa especial il·lusió sortir-hi amb aquestes amigues blogaires i escriptores que fa molt temps que conec (més de deu anys a algunes i gairebé un quart de segle la que més) però que, en un parell de casos, no havia vist mai encara en persona. D'esquerra a dreta: la Carina d'El guant de l'Allie, la Rosa Fabregat (la gran dama de la ciència ficció catalana), la Montse Sanjuan i l'esplèndida amfitriona, la Ramona Solé del Tumateix llibres (que aquí explica la trobada). Va ser un plaer poder participar també en uns quants clubs de lectura (1, 2, etc) a instituts (Segrià TV en va fer un reportatge, i aquí parlen d'un altre), una cosa que sempre aprofito per fer quan baixo a terres catalanes.

dimarts, 24 d’abril de 2018

Derrotar el càncer amb el Big Data

Estem a l’era del big data, de les dades massives. L’activitat humana genera una quantitat d’informació ingent, fins al punt que no podem processar-la de manera normal: calen nous softwares i hardwares (i tècnics especialitzats que els sàpiguen usar) per treure’n l’entrellat. Avui en dia els ordinadors, els telèfons, els cotxes i fins i tot el microones estan recollint constantment dades. Sovint no sabem ni què en farem, de tot això, però ho emmagatzemem per si de cas algun dia en podem treure profit.

La biomedicina també està vivint la febre del big data, i en l’àrea on és més evident és la genètica. Al cap i a la fi, la genètica treballa precisament amb informació, la que tenim inscrita en l’ADN. Al lloc d’aquest planeta on es guarda més bits no és als servidors de Google, sinó als genomes dels éssers vius, i ara tenim les eines per llegir-los i estudiar-los (i també manipular-los, però aquest és un altre tema). Des de principis de segle, hem seqüenciat tot el que ens queia a les mans, i això ens ha permès fer molts passos de gegant, els fruits dels quals ja es comencen a veure.

Però quan el 2005 va començar a circular la idea de llegir el genoma del càncer, van alçar-se veus crítiques. El càncer és una malaltia dels gens: són les mutacions en l’ADN les que provoquen els canvis que fan que una cèl·lula es torni maligna. Té sentit, doncs, voler saber quin són exactament aquests canvis, perquè seran els que intentarem tractar després amb fàrmacs específics. El problema és que cada tipus de càncer acumula fàcilment centenars d’aquestes variacions dolentes, que s’assemblaran poc a les dels altres tipus. Pretendre catalogar totes aquestes mutacions era una tasca titànica, i alguns van oposar-s’hi dient que no era la millor manera d’invertir tants diners, i que ens perdríem en un mar d’informació inintel·ligible.

El projecte, anomenat The Cancer Genome Atlas o TCGA, va tirar endavant i actualment ja s’han analitzat 33 càncers, cadascun usant entre desenes i centenars de mostres de pacients diferents. Fa unes setmanes es va publicar a la revista Cell una col·lecció d’articles que es capbussa en les tones de dades generades en els primers 13 anys de recerca i prova de trobar-hi connexions (els anglosaxons usen un verb molt gràfic per a això: to mine, extreure material valuós d’una mina). Les conclusions són apassionants pels qui treballem en el camp, però encara tardarem anys a entendre què volen dir exactament i, sobretot, trobar la manera d’incorporar-les als tractaments. Tot i que el big data pot espantar (per exemple si pensem en el munt de dades que Facebook guarda dels seus usuaris), és una eina poderosa pels científics i podria ser el principi de la fi del càncer. Veurem si en sabem treure tot el suc.

Aprofitant que parlem de càncer, deixeu-me que, com cada any quan acosta Sant Jordi, us recomani uns quants llibres, aquesta vegada relacionats amb el tema de l’article. Enterrats en la munió de novetats que envaeixen les botigues aquests dies (el nostre big data literari), si mireu bé podreu trobar uns quants exemples divulgació feta amb rigor, que pot ser tant interessant com una novel·la. Començo amb un de propi: 100 preguntes sobre el càncer , el llibre que he escrit amb el biòleg i divulgador Daniel Closa. És un recull de fitxes breus que proven de respondre de manera directe els dubtes que tothom té quan sent parlar d’aquesta malaltia, amb especial èmfasi en com es pot evitar i tractar.

Segueix un patró similar el darrer llibre d’en Manel Esteller, un dels científics amb qui comparteixo aquesta secció, titulat Parlem de càncer . És un resum molt clar de les diverses facetes de la malaltia, des del complex entramat molecular que té darrere fins a la nova generació de tractaments. Finalment, Cáncer. Cómo afrontar los tres días esenciales , de la psicòloga clínica Tània Estapé, s’ocupa a fons d’una part molt important, i que en els llibres anteriors només hi ha espai per tractar de passada: l’impacte psicològic en el malalt i el seu entorn. Ho fa centrant-se en tres moments clau: el del diagnòstic i els de principi i final del tractament.

Vigileu, però, si aneu a buscar aquesta mena de llibres a grans superfícies on venen de tot. És habitual trobar-los barrejats entre els típics pamflets sobre dietes màgiques, manuals de medicina “natural” i cursets d’equilibrament de txakres. Són justament la mena d’enganys que els que fem divulgació ens esforcem a intentar desemmascarar... cosa que demostra que encara ens queda molta feina per fer.

Publciat a El Periódico, 21/4/18

dilluns, 23 d’abril de 2018

Feliç Sant Jordi!

Que tingueu tots una molt bona diada i torneu a casa carregats de llibres!


Si esteu a Barcelona i voleu passar a saludar, em troabreu a mi i al meu drac groc aquí:

- de 12h a 13h, Rambla Catalunya 61 (amb Aragó).
- de 13h a 14h, Rambla Catalunya, 119  (amb Rosselló).
- de 16.30h a 17.30h Escola IPSI (Comte Borrell, 243).
- de 19h a 20h FNAC Arenas.

dimecres, 18 d’abril de 2018

Horaris de Sant Jordi


Dilluns que ve és Sant Jordi i us trobareu els carrers plens de llibres... i d'escriptors. Si voleu passar a saludar i a què us signi alguna cosa, em podreu trobar a les següents parades de Barcelona:

- de 12h a 13h, Rambla Catalunya 61 (amb Aragó)
- de 13h a 14h, Rambla Catalunya, 119  (amb Rosselló)
- de 16.30h a 17.30h Escola IPSI (Comte Borrell, 243)
- de 19h a 20h FNAC Arenas.

Aniré acompanyat del Daniel Closa a totes elles (signant a quatre mans les 100 preguntes sobre el càncer) menys a la tercera, on el canviaré pel Lluís Llort i en Sergi Càmara (llavors signarem els Sóc un animal, és clar).

I si viviu prop de Lleida, passeu el dijous 26 a saludar a les 19.00 a la sala Alfred Perenya, on faré una xerrada sobre el càncer i aprofitaré per presentar també el llibre.

dimarts, 10 d’abril de 2018

Avui: presentació de 100 preguntes sobre el càncer


Atenció, barcelonins! Aquesta tarda en Daniel Closa (amb la col·laboració de l'Azucena Salas) presentarà el nostre llibre 100 preguntes sobre el càncer a la Casa del Llibre de Passeig de Gràcia. Jo me la perdré per conflictes d'agenda però, des de la distància, els donaré suport moral. No hi falteu! I si em voleu veure a mi parlant del llibre, us haureu d'esperar al 26 d'abril i fer una excursió fins a Lleida (ja us en donaré més detalls)...

Per si encara no us ha quedat clar si és la mena de llibre que us pot interessar, en podeu llegir la crítica que en va fer en XeXu, la de la jomateixa, la de NCYT o la ressenya d'en JM Tibau.

I si decidiu que el voleu comprar, depèn d'on aneu a buscar-lo potser us sorprendrà trobar-lo en segons quina companyia. En Daniel ja va explicar al seu blog que se l'havia localitzat "en territori estrany", i a mi em va passar al mateix (vegeu la foto) en una altra gran superfície. Per algun motiu, certes botigues que venen llibres (no sé si se les pot anomenar llibreries) confonen amb molta alegria ciència i xarlataneria. Així doncs, no us estranyi ensopegar amb el nostre llibre envoltat de dietes màgiques, instruccions per netejar les xacres i tractats de medicina "natural", justament la mena de coses que desmuntem a l'interior. Encara ens queda molta feina per fer per bandejar el pensament màgic de les nostres vides...

ACTUALITZACIÓ:
Aquí teniu uens quantes fotos de la presentació.







divendres, 6 d’abril de 2018

Barreja post-vacacional

Espero que les vacances de Setmana Santa us hagin anat bé. Jo he carregat vitamina D al meu poble i ara, altre cop al regne de la pluja, us penjo quatre cosetes científiques que han sortit .darrerament per tornar a arrencar.

Primer, escolteu aquesta taula rodona amb en Daniel Closa i la Tània Estapé, que va moderar la Mònica Terribas al seu programa de Catalunya Ràdio, com veieu a les fotos. Parlem de càncer, és clar, en motiu de l'aparició del nou llibre.

Per altra banda, el meu últim article a l'ARA parlava d'una nova tanda d'organismes modificats genèticament que ens trobarem ben aviat a les botigues perquè s'estan saltant les regulacions habituals en aquests casos gràcies a un tecnicisme.




I acabo amb les últimes col·laboracions a El Balcó de la SER, cinc minuts de ciència cada divendres a les 19.30 (quan la política ens deixa). Aquest cop vam parlar de les semblances neuronals entre amics, de com les rates sembla que també saben negociar tant bé com nosaltres, i de com usar l'ADN com un disc dur per emmagatzemar dades durant anys i anys. No us perdeu la propera sessió aquesta tarda!

dimarts, 27 de març de 2018

Internet i la fi de la humanitat

Els qui van madurar durant la Guerra Freda, i també els seus hereus, hem crescut sent molt conscients que els humans tenim la capacitat de dinamitar el planeta que ens acull, i tement que algun dia aquest poder se’ns escaparia de les mans. Un signe que demostra fins a quin punt vam interioritzar aquesta por és que l’espasa de Dàmocles de l’holocaust nuclear ha estat molt present en la ficció des de la segona meitat del segle XX. Però tinc la impressió que si algun dia aconseguim finalment autodestruir-nos no serà amb un gran esclat radioactiu, si no d’una manera més insidiosa, possiblement gràcies a haver descobert aquesta fantàstica eina per amplificar la nostra imbecill·litat que és la internet.

El problema d’internet sorgeix de la seva gran virtut: democratitzar la informació. Pel sol fet d’accelerar i lubricar el flux de dades, internet actua com un vidre d’augment que ho magnifica tot. Això dóna rellevància a assumptes que abans eren trivials. Un exemple. Els joves de la generació X compartíem cintes de casset on gravàvem als amics les nostres cançons preferides. Òbviament era il·legal però, com que l’impacte sobre els qui vivien de la música era mínim, teníem la consciència tranquil·la. Quan li vam injectar els esteroides dels algoritmes de compressió i una xarxa de distribució global, el petit delicte va deixar de ser innocent i va contribuir a portar tota una indústria al límit de l’extinció.

Un principi similar pot explicar el brot d’obscurantisme que estem patint darrerament. Si l’estupidesa en petites dosis pot ser fins i tot simpàtica, quan cavalca a lloms d’internet ràpidament es converteix en el cinquè genet de l’Apocalipsi. I sembla que no hi puguem fer res. Aquests dies ha tingut força ressò un estudi publicat a la revista Science que analitza 126.000 notícies que han circulat per twitter. Demostra que les falses es propaguen més i més ràpid que les reals. Això implica que el nostre cervell té una tendència incontrolable cap als rumors i les falòrnies. És possible que part del seu atractiu sigui que pinten el món com ens agradaria que fos, i no com és. Ens presenten una fantasia que acaba tapant la realitat quan un número prou gran de persones l’accepta. 

És el mateix ingredient que alimenta les pseudociències. És més fàcil creure que se’t passaran tots els mals bevent aigua de mar que admetre que la medicina encara no té els coneixements per entendre i solucionar cadascuna de les malalties que ens afecten. És molt humà deixar-se enganyar per fer-se més lleu l’existència, però alimentada per internet, aquesta feblesa ens aboca a un túnel del temps que ens pot retornar a l’Edat Mitjana. I així vivim incongruències com el rebrot de malalties gairebé oblidades, gràcies a la popularitat a les xarxes d’un moviment tan absurd com l’antivacunes.
No només la intel·ligència corre perill de morir sepultada per tones d’ignorància, si no que també estan amenaçats altres pilars de la societat moderna. Hem vist darrerament com es pot pervertir el sistema democràtic simplement plantant les consignes adequades al magma primigeni de desinformació que pot ser la internet. La manipulació al detall, com sempre s’ha fet, té un recorregut limitat, però practicada a l’engròs permet incidir en el futur d’un país des de l’altra banda del món sense haver-se d’embrutar gaire les mans, com podria haver fet Rússia.

A part de tot això, la internet ha creat una nova àgora pública amb un poder que encara no hem calibrat del tot. Ens hauríem de preguntar si el poble hauria d’estar autoritzat a decidir qui és culpable, triar quin càstig es mereix i aplicar-lo abans de donar dret a rèplica, com passa sovint a les xarxes. Això s’assembla sospitosament a una versió 2.0 de les lapidacions, cosa que va en contra del que hem lluitat per aconseguir al llarg dels darrers tres-cents anys. La presumpció d’innocència i la separació de poders són invents que han contribuït molt al desenvolupament de la justícia tal com l’entenem ara i és imperatiu que els continuem respectant.

Això no vol dir que hàgim de tancar internet, al contrari. Els seus efectes beneficiosos són incomptables i és difícil imaginar-se que puguem construir un món equitatiu sense ella. Només cal que siguem ben conscients del que tenim a les mans. Si això fos una tragèdia grega, diria que internet va ser un regal que ens van fer els déus per comprovar si els humans érem prou madurs. Com donar una pistola carregada a un nen. Ara hem de demostrar que no l’usarem per disparar-nos un tret al peu.

[Publicat a El Periódico, 24/03/18]

diumenge, 25 de març de 2018

Llibertat presos polítics

Tenia un post programat aquesta setmana, una mica de ciència, com de costum, però em costa parlar de cap altra cosa. Quan la política es converteix en això que estem vivint ara, amb jutges que inventen delictes, governs que esborren les línies que separen els poders i miserables que se'n riuen dels abusos, no es pot fer altra cosa que protestar. Ens enfrontem a un govern enrocat que no vol ni sentir la paraula "diàleg", recolzat per l'Europa dels estats, que sempre funcionarà com un club d'amics poderosos. Davant d'un aparell tan poderós, el poble té poques opcions per fer-se sentir. Veurem si els esdeveniments recents, alguns massa similars als que van passar fa 80 anys, preciptaran una Primavera Catalana i si aconseguirem mantenir l'esperit no violent de les protestes, que ha sigut un dels fets diferencials des del principi. Tant de bo. El que està clar és que Catalunya no es quedarà callada... i que potser algun dia algú ens escoltarà.


dimarts, 6 de març de 2018

100 preguntes sobre el càncer, el making of

Com és tradició a aquesta casa, us explico com s'ha gestat el darrer llibre, per si a algú li interessa. Des del 2008 intento mantenir la tradició de publicar un llibre de divuglació cada dos anys (aquí els teniu tots). El 2016 va ser una mica atípìc perquè el llibre que tocava no va ser purament de divuglació (però sí científic) i a més en vaig treure dos que eren actualitzacions/ampliacions de dos d'anteriors. De cara al 2018, estava pensant en preparar-ne un de més "tradicional"... però l'atzar va intervenir-hi.

Segueixo el blog del Daniel Closa fa molt temps i, a més, havia tingut l'ocasió de coincidir amb ell unes quantes vegades. Sóc molt fan de la divulgació que fa, planera i directa, i sempre interessant. Tinc, de fet un grapat de llibres seus, entre ells tots els que ha fet per Cossetània amb el format "100", que és una col·lecció molt reeixida (i longeva, ja). Es pot dir que és un estil que el Daniel domina. Sense pensar en res de tot això, un dia vaig fer un comentari al Facebook del Daniel sobre una entrada del seu blog que parlava de càncer. Esperonats per algun amic que es va afegir a la conversa, vam faronejar una mica (amb molt d'humor) i vam dir que si ens hi poséssim podríem fer plegats un llibre sobre el tema en un tres i no res. Ni ell ni jo ho havíem escrit amb cap mena d'intenció però va ser massa tard: una editora que estava alerta ens va enviar un missatge privat immediatament. Anava de debò? I quan hi vam pensar vam dir... per què no?

I aquí estem. No ho vam fer "en un tres i no res", és clar, però va ser un procés molt divertit. De fet, tot va començar al restaurant Semproniana, davant d'un dels fantàstics dinars que fa l'Ada Parellada, aprofitant una visita meva a Barcelona. Allà vam decidir el mètode de treball, vam proposar els temes clau, vam repartir-nos-els... i ens vam fer una foto per deixar-ne constància. Després, cadascú al seu país i a escriure!

Treballar amb en Daniel ha sigut un veritable plaer, perquè és una persona que domina tant el contingut com el format. De ciència en sap un niu, i sap explicar-la. A més, va estar encantat d'entrar en el joc de reescriure'ns els texts l'un a l'altre fins que al final ja no sabies qui havia escrit què. És un dels trucs perquè no es noti que un llibre està fet a quatre mans. Ens hem divertit i hem après coses noves, que és el millor que pots passar quan escrius amb algú altre. El resultat ja ens direu com ha quedat. Si més no podem afirmarque 100 preguntes sobre el càncer és el primer llibre de divulgació escrit per dos científics catalans calbs i amb barba. I que us farà quedar bé si el regaleu per Sant Jordi, segur.

dilluns, 5 de març de 2018

100 preguntes sobre el càncer, aquesta setmana a les llibreries


Ja arribat aquella època de l'any que tots els escriptors ens posem pesats parlant del nostre llibre, i amb Sant Jordi a la cantonada, el mercat comença a inundar-se de novetats per a tots els gustos. I per als qui busqueu un llibre que parli de ciència, tinc una proposta que podreu trobar a partir d'aquesta setmana a les llibreries: 100 preguntes sobre el càncer. El podreu trobar en català i en castellà.

El títol ja ho diu tot: és un llibre on intentem respondre cent preguntes bàsiques que la gent es fa sobre el càncer, que inclouen des del tractament a la prevenció, passant per les causes i l'evolució que segueix un tumor. Com sempre intento que faig divulgació, és un llibre planer que pot entendre tothom, independentment dels coneixements previs que tingui. Alguns potser recordareu el meu llibre anterior sobre aquest tema, publicat fa sis anys. Aquest cop el format és diferent, més directe i organtizat en "fitxes" curtes que es poden llegir en qualsevol ordre. I, a més, aquest llibre és especial perquè és el primer cop que col·laboro amb el Daniel Closa, gran divulgador i científic (i millor persona!). Al seu blog podeu llegir avui també una entrada sobre el llibre, amb més detalls sobre els continguts.

Deixeu-me només que afegeixi que el càncer és un tema que ens toca a tots de prop, per desgràcia, i aquest és un llibre que ens ajudarà a entendre millor què és i què fa. En aquest sentit, no l'em escrit només per als malalts o pels seus familiars, perquè ningú es pot permetre girar l'esquena a una malaltia tan freqüent. Sobretot perquè tots podem contribuir a prevenir-lo i a millorar-ne els tractaments, però cal que entenguem bé de què estem parlant per no deixar-nos entabanar per venedors de fum, que d'aquests n'hi ha molts. Demà us explico com va anar el procés de fer aquest llibre en l'habitual making of.

dilluns, 26 de febrer de 2018

L'home del segle XXII

Com tots els éssers vius, els humans estem subjectes a les normes de l’evolució, enunciades per Charles Darwin aviat farà 160 anys. El que ens diferencia dels altres habitants del planeta és que hem trobat com enganyar la selecció natural. Ja no ens hem de sotmetre a la tirania de la supervivència dels més forts i hem après a vèncer les malalties, per perllongar així l’esperança de vida fins aconseguir que la vellesa sigui un fet habitual i no una excepció. Tampoc hem de témer els depredadors que haurien de mantenir la nostra població dins d’uns límits tolerables per l’ecosistema

Però, a més, hem desenvolupat les eines per passar a un nivell superior: som capaços de perfeccionar la humanitat, individu a individu, sense haver d’esperar els milions d’anys que tarda l’evolució a fer la seva feina. Tenim a les mans la possibilitat de millorar-nos utilitzant els avenços científics, d’introduir canvis físics i intel·lectuals que ens donin poders que la naturalesa no havia previst. 

Mentre que a alguns els espanta aquesta perspectiva, altres creuen que estem obligats a fer el que calgui per estendre al màxim la quantitat i la qualitat de vida dels humans. Això és el que proposa el transhumanisme, un corrent intel·lectual que va començar a principis del segle XX, quan tot això encara era ciència-ficció, i que va prendre cos cap als anys 50. Però no ha sigut fins l’arribada dels últims descobriments biomèdics que el moviment realment ha esclatat, i la possibilitat de crear posthumans, individus perfeccionats artificialment que podrien arribar a considerar-se una espècie diferenciada de l’Homo sapiens, ha començat a ser valorada com una opció real.

L’oficina barcelonina del Club de Roma, dirigida per Jaume Lanaspa, està organitzant des de fa uns mesos unes taules rodones, coordinades pel filòsof Francesc Torralba, per discutir precisament l’impacte del transhumanisme en la societat. Vaig tenir la sort de participar en una d’elles fa unes setmanes, al costat de Luis Serrano, director del Centre de Regulació Genòmica, i amb la contribució d’experts en àmbits molt diversos. Cal felicitar els responsables del cicle per posar aquest tema a l’abast de tothom. La ciència avança molt ràpid i, si no ens espavilem, la societat no tindrà temps d’assimilar tots els canvis fenomenals que estan a punt d’irrompre en les nostres vides.

La participació en aquest debat d’un públic ben informat és essencial, perquè si una cosa va quedar clara en aquella sessió és que serà difícil posar-nos d’acord. Decidir com serà l’home del segle XXII, perquè al cap i a la fi això és el que estem discutint, és una tasca que apel·la a les nostres arrels culturals més profundes, cosa que fa preveure que no podrem establir mai una normativa universal. Així, pot ser que aquí prohibim certes manipulacions perilloses (per exemple canviar els gens d’algú abans de néixer, una línia vermella que molta gent comparteix) però que es pugui agafar una avió i dur-les a terme en algun lloc on la seva ètica els permeti lleis més relaxades. 

Això no vol dir que hàgim de tancar la porta a les innovacions per por que se’n pugui fer un mal ús, al contrari. Ja he defensat altres vegades que tota medicina és, en el fons, una forma de transhumanisme. Així hem creat la primera versió dels posthumans, els que habitem el planeta actualment, que, gràcies a la ciència, tenim ben poc a veure amb els nostres avantpassats cavernícoles, tant a nivell físic com intel·lectual. Ara falta considerar amb calma fins on volem que arribi el posthumà 2.0. Alguns corrents del transhumanisme presenten alternatives radicals que potser s’haurien de modular. 

L’immortalisme, per exemple, proposa perseguir la vida eterna, una cosa que, ara per ara, és impossible, però que si mai ho deixa de ser podria desestabilitzar definitivament el planeta. Sense anar tan lluny, un transhumanisme llibertari, que deixi en mans de l’usuari totes les decisions, té el risc evident de crear una humanitat de «dues velocitats», on les possibilitats econòmiques puguin determinar a quina espècie pertanys.

Caldrà discutir bé totes les opcions. Iniciatives com la del Club de Roma haurien de ser cada cop més freqüents, fins que arribi el moment que tothom estigui prou informat sobre el tema per participar en la inevitable presa de decisions que s’acosta. I cal que en sorgeixin més des de la societat civil que del món científic, perquè malgrat que nosaltres proporcionem les eines, acordar com les fem servir és responsabilitat de tots

[Publicat a El Periódico, 24/02/18. Versió en castellà.]

diumenge, 25 de febrer de 2018

Una mica de ciència per acabar la setmana


Per animar una mica el vermut de diumenge, aquí teniu unes cosetes relacionades amb ciència que han aparegut als mitjans aquests dies i que us poden servir per engegar debats.

A l'ARA parlava d'una nova tècnica per controlar els sentiments. Està en fases molt inicials, però és la prova que podem canviar com se sent una persona usant estímuls elèctrics. Això obre un ventall de possibilitats molt interessant pel tractament de trastorns de l'estat d'ànim... però també es podria usar per a altres coses no tan positives. Considerant que és una recerca finançada per l'exèrcit americà, més val estar alerta.

I per si us fa mandra llegir, aquí teniu dues píndoles de cinc minutets per al programa El Balcó de la SER, on cada divendres a les 19.30 em deixen parlar una mica de ciència. A la primera reapsso un nou test que podria servir per diagnosticar l'Alzheimer i en la segona explico per què les dones són el que anomenem un "mosaic" (una barreja de cèl·lules amb diferents gens) i normalment pateixen una inactivació aleatòria d'un dels seus cromosomes X. És un fenomen descobert fa molt temps però que aquests dies m'he adonat que poca gent fora del ram coneix... i a més us pot servir per fer bromes sobre com són de (genèticament) complicades les dones i com als homes ens sobren gens. Que aprofiti!

divendres, 16 de febrer de 2018

Consideracions post-valentíniques

Aquesta setmana ha sigut Sant Valentí, festa anglosaxona (i, per extensió, quasi-global) dels enamorats, com tots sabem. Més enllà de la idoneïtat dels dies temàtics i de possibles baralles de santoral, he vist un parell de coses que m'han sorprès.

Primera, que la gent segueix capficada en qualificar de romàntiques (1) una cançó sobre un  ex-amant gelós i assetjador:



i (2) una cançó que no va sobre un home que deixa que un altre s'ofegui (com s'ha dit altres vegades, i que Phil Collins mateix ha negat) però que sí que és una expressió de ràbia i frustració després d'un divorci: 



Totes dues solen sortir a les seleccions de cançons per Sant Valentí (a Spotify apareixien per tot arreu), suposo que perquè ningú s'ha molestat a prestar atenció a les lletres. Grans cançons, per cert.

L'altre tema que m'ha sorprès és que després de tant parlar dels problemes de les dones al món científic (bàsicament que n'hi ha moltes a les posicions baixes i poques que arriben a dalt de tot), la revista Nature publicava un reportatge (molt romàntic i tot el que vulgueu) sobre com alguns científics s'han declarat a les seves dones (científiques també moltes d'elles), de maneres força originals (se'ls ha de reconèixer la imaginació, això sí). Hagués estat bé si no fos perquè totes les històries eren d'homes que demanaven a les seves parelles per casar-se, mai al revés. I sembla que a elles els feia molta il·lusió. Així estem encara? Les dones han d'esperar que els homes vulguin casar-se amb elles? Fins i tot les científiques, que per desgràcia estan acostumades a haver de lluitar per fer-se un forat en l'inherentment masclista món acadèmic? No poden prendre elles la iniciativa o, el que seria més lògic, prendre aquesta decisió d'una manera conjunta i més natural que no esperar que un paio se't posi al davant de genolls? No anem pas bé...

divendres, 9 de febrer de 2018

Popurri

Quatre cosetes per anar acabant la setmana. Recordeu que des de fa unes setmanes torno a fer ràdio, els cinc minutets habituals al Balcó de la SER, cada divendres (avui, per exemple) a les 19.30. Podeu rescatar aquí el de fa uns dies, sobre l'ADN escombraria, que no s'ha d'anomenar ADN escombraria.


Més ciència. Fa uns dies parlàvem de la manipulació genètica i alguns diaris es van fer ressò del que dèiem. Jo sóc un dels "experts" que cita l'article que demanen que comenci a haver-hi un debat social sobre el tema, abans no sigui tard. És un tema que vaig discutir l'últim cop que vaig baixar a Barcelona amb els alumens de la meva ex-escola, i això és el que van escriure sobre la xerrada.

I acabo amb una crítica al tercer llibre de la sèrie Sóc un animal, que aviat tornarà a estar d'actualitat perquè en publicarem el quart i darrer volum. Que tingueu un bon cap de setmana!

divendres, 2 de febrer de 2018

Ressenya: Robinson

M'agrada com escriu en Vicenç Pagès Jordà. A mi i a molta gent, no és res estrany: és que ho fa bé. Vaig disfrutar molt la trilogia La felicitat no és competa/Els jugadors de Whist/Dies de frontera, en especial el segon llibre. Una pega que li trobo sovint és que allarga una mica massa les històries (amb 50 planes menys, el Whist m'hauria semblat perfecta) però això és un problema que tinc amb tothom, no és culpa de l'autor: m'agraden els llibres sintètics.

Per això vaig agafar amb especial interès el seu últim llibre, Robinson: és d'un autor que que m'interessa i a més és curt. Tenia tots els números per triomfar. I sí: funciona molt bé, al meu parer. Malgrat que té una arrencada lenta, és una novel·la que flueix amb agilitat i deixa un bon gust de boca. És a partir de la segona part quan de veritat pren cos i es converteix en un retrat molt acurat d'un sociòpata que per un moment ha cregut que podria formar part d'aquesta societat que no és capaç d'entendre ni processar. És una tragicomèdia al voltant d'un outsider que era feliç de ser-ho fins que una dona li fa perdre els papers. Una història d'amor una mica atípica, per dir-ho d'alguna manera. El més curiós és que cap dels personatges protagonistes cauen especialment bé al lector, i tot i això la novel·la s'aguanta, sobretot perquè els elements estan construïts amb cura. És un revers interessant d'una novel·la que comentava fa poc, que també parlava d'un sociòpata però d'una altre tipus, i que també feia servir un humor subtil per subratllar com era d'atípica la història (en aquell cas amb molta més pirotècnia verbal).

Robinson no és una novel·la on passin gaire coses, ni amb una tesi profunda. En aquest sentit, potser no és tan ambiciosa com altres d'argumentalment més complexes que ha escrit l'autor. Però no és ni molt menys una obra menor, al contrari: l'esforç invertit en crear aquest Robinson perdut enmig d'una societat hostil és considerable, i ha donat bons fruits. Des del punt de vista de creació de personatges, doncs, sí que és un exercici ambiciós, i resolt amb perícia per l'autor. Això se li ha de reconèixer. Robinson està nominada a la primera edició del premi que l'Òmnium dedica a triar a la novel·la de l'any. És una candidata amb moltes possibilitats d'emportar-se'l. 

dimecres, 24 de gener de 2018

Dia del punt volat


Avui és el dia del punt volat. És una efemèride que pot semblar innecessària i aleatòria però és també una manera de celebrar la singularitat de la nostra cultura. Justament aquests dies, que estem vivint un ressorgiment de les ganes d'esborrar-la del mapa (que, per altra banda, sempre han estat presentes en major o menor mesura), és un bon moment per demostrar com som de tossuts, ni que sigui amb una celebració tant curiosa com aquesta. Gemineu ben bé les eles!

dilluns, 22 de gener de 2018

Protegim els nens

Acabem de passar les festes de Nadal, que és una època especialment maca del calendari. No tan sols perquè és una excusa per retrobar-se amb la família i ser generosos els uns amb els altres, sinó perquè són els dies en els quals tot gira al voltant dels nens. Malgrat que les criatures ja són normalment el centre d’atenció, durant el Nadal la seva il·lusió pren un protagonisme especial. L’alimentem amb llegendes de troncs màgics, reis viatgers o senyors barbuts que reparteixen regals per tal de contagiar-nos de la seva innocència, i amb aquesta mena de ritual purificador comencem l’any amb la fe renovada en la humanitat.

Els nens són un tresor fràgil. Són el nostre futur, però mentre desenvolupen les eines per sobreviure els perills del present, són vulnerables. Per això tots els animals hem construït estratègies per protegir-los. Els humans fins i tot tenim lleis per evitar que siguin explotats laboralment i garantir la seva educació. Potser l’avenç més efectiu han sigut els calendaris de vacunació i els antibiòtics, que van aconseguir reduir espectacularment la mortalitat infantil, un dels grans problemes que ha tingut la nostra espècie des dels inicis.

Però no es tracta només d’evitar que pateixin mals físics o de preparar-los pel món dels adults. La ment dels nanos és una esponja capaç d’absorbir tot el que li poses davant i de modificar-se en conseqüència. Aquesta gran capacitat plàstica és la que ens fa especials i ens permet arribar cada cop més lluny però, a la vegada, ens fa susceptibles a una sèrie de factors que s’escapen del nostre control. Eludir els impactes que, a llarg termini, dificultaran que una persona porti una vida adulta satisfactòria i integrada a la societat no és una tasca senzilla.

Sabem que l’estrès elevat durant la infància té un impacte durador. Per exemple, la pobresa severa o les situacions de guerra acostumen a derivar en una sèrie de trastorns de comportament quan els nens creixen: els que han sobreviscut a aquests traumes tenen un risc més elevat de caure en l’abús de drogues, conductes delictives o embarassos adolescents. En un estudi aparegut recentment a la revista 'PNAS', uns investigadors han estudiat els cervells d’adults que han passat infanteses difícils i han vist diferències en les zones del cervell que s’activen quan participen en tests psicològics. Així han descobert que hi ha una correlació entre un nivell més alt d’estrès infantil i els comportaments de risc. Els afectats també tarden més a prendre decisions que, al final, són pitjors que les del grup que han tingut infanteses felices (com apostar molt en proves on tenen poques possibilitats de guanyar). Això es correlaciona amb una menor activació d’àrees claus del cervell. Aquestes persones no canvien el comportament poc reflexiu malgrat que experimentin pèrdues repetidament, cosa que indica una cronificació del problema. El mal pot ser irreparable i el cost social de no haver-los protegit prou durant els primers anys, immens.

També sabem que el cervell infantil es pot modelar fins i tot abans de néixer. Un article de la revista Current Biology del desembre demostrava que els nivells que té un ratolí embarassat d’una proteïna anomenada TNFα afecta el comportament dels seus fills un cop pareix: com més elevats, més por i ansietat tenen les cries en la seva vida adulta. Se sap que la quantitat de TNFα que es fabrica depèn de l’entorn (l’estrès fa que augmenti), per tant això demostra que les experiències de la mare durant l’embaràs es poden transferir a la següent generació en forma de canvis estructurals del cervell, que determinaran alguns trets essencials de la personalitat dels individus.

Tot això ens hauria de posar en alerta. Malgrat el parèntesi falsament idíl·lic del Nadal, no podem ignorar que, en aquests moments, hi ha milions de nens al món patint condicions extremes. En algunes àrees, el problema és endèmic i hem après a ignorar-lo. En altres, noves guerres creen noves víctimes i s’afegeixen a la llista més països amb el futur esmicolat. Aquests nens ocupen durant un temps les portades dels diaris i les nostres protestes, però la majoria de vegades les solucions no arriben a temps.

El món on vivim té molts problemes que requeririen un esforç comunitari intens i ben coordinat, però un dels que seria més urgent d’arreglar és el de les infanteses destruïdes, perquè les seves conseqüències reverberen durant dècades, impreses en les circumval·lacions d’uns cervells que eren especialment sensibles quan els vam abandonar a la seva sort.

[Publicat a El Periódico, 20-01-18. Versió en castellà.]

dijous, 18 de gener de 2018

El perfeccionament genètic de l'espècie humana




Aprofitant una baixada-llampec a Barcelona per temes de feina, avui a la tarda em podreu veure a una taula rodona amb Luis Serrano i Francesc Torralba, parlant de l'edició genètica d'humans i cap a on ens porta tota això. L'entrada és lliure i l'heu de reservar aquí.

dilluns, 8 de gener de 2018

Regals de reis


Espero que els Reis s'hagin portat bé amb vosaltres (sort que encara queden reis generosos al món...). A nosaltres ens van regalar el Netflix, o sigui que si aquest any baixa la meva productivitat literària ja sabeu a qui heu de donar la culpa. Em temo que em passaré unes quantes nits fent binging de sèries fins que el cos aguanti, enlloc d'escriure...

Bé, el meu "regal" de reis per vosaltres és una mica de ciència. Comencem amb un article a l'Ara que va generar una mica de polèmica a la xarxa i als comentaris del diari perquè hi explicava una possible base biològica per a la violència de gènere. Els que m'aneu llegint sabeu que una de les meves manies és usar la ciència per explicar com funciona la humanitat. Però a alguns lectors sembla que s'incomoden quan els enfrontes al seu origen animal, i confonen l'arrel biològica del nostre comportament amb el fet que això proprocioni una justificació a tot. Des que ens hem civiltizat, els humans estem precisament intentant fugir del dictat de la biologia. Però això no vol dir que no existeixi. Al cap i a la fi, som primats. El meu amic i company Daniel Closa ho resumia perfectament en el seu blog uns dies després. [Cunya publicitària: recordeu que per Sant Jordi sortirà una col·laboració Closa-Macip que farà de bon regalar(-se)].

El següent article que vaig publciar a l'Ara també va crear polèmica, però menys, aquest cop pel tema: la creació d'un virus patògen artificial. La possibilitat que a aquesta nova tecnologia se li doni un mal us espanta. Però per altra banda, és un avenç important. Què cal fer, amb aquesta mena de ciència? Prohibir-la o fomentar-la? És un debat obert.

I acabo amb una col·laboració que vaig fer en un article que desemmascara algunes pseudociències. És trist que encara hi hagi gent que sigui enganyada per aquestes coses, per això cal alçar la veu i explicar la veritat sempre que es pugui.

Per cert, he vist que a la UAB tenen un llistat de la majoria de les meves obres de divulgació, per si mai en necessiteu una.